Radon e salute

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Aspetti principali

  • Il radon è un gas radioattivo presente in natura che può essere trovato in alte concentrazioni in ambienti interni, come case e luoghi di lavoro.
  • Il radon è una delle principali cause di cancro ai polmoni.
  • Si stima che il radon causi tra il 3% e il 14% di tutti i tumori polmonari in un paese, a seconda del livello medio nazionale di radon e della prevalenza del fumo.
  • Il rischio di cancro ai polmoni è maggiore per i fumatori a causa degli effetti sinergici del radon e del fumo di sigaretta.
  • Esistono metodi ben collaudati, durevoli ed economici per prevenire l’ingresso di radon nei nuovi edifici e ridurre il radon negli edifici esistenti.
  • La concentrazione di radon all’interno può essere facilmente misurata con un piccolo rivelatore passivo.

Cos’è il radon?

Il radon è un gas radioattivo che non ha odore, colore o sapore. Il radon è prodotto dal decadimento radioattivo naturale dell’uranio, che si trova in tutte le rocce e nei suoli. Il radon si trova anche nell’acqua.

Il radon fuoriesce dal suolo nell’aria, dove decade e produce ulteriori particelle radioattive. Mentre respiriamo, queste particelle si depositano sulle cellule che rivestono le vie aeree, dove possono danneggiare il DNA e potenzialmente causare il cancro ai polmoni.

All’aperto, il radon si diluisce rapidamente a concentrazioni molto basse e generalmente non è un problema. Il livello medio di radon esterno 1 varia da 5 Bq/m 3 a 15 Bq/m 3 . Tuttavia, le concentrazioni di radon sono più elevate all’interno e nelle aree con ventilazione minima, con livelli più alti che si trovano in luoghi come miniere, grotte e impianti di trattamento delle acque. In edifici come abitazioni, scuole, uffici, i livelli di radon possono variare sostanzialmente da 10 Bq/m 3 a più di 10 000 Bq/m 3 . Date le proprietà del radon, gli occupanti di tali edifici potrebbero inconsapevolmente vivere o lavorare a livelli di radon molto elevati. 

Effetti del radon sulla salute

Il radon è una delle principali cause di cancro ai polmoni. Si stima che il radon causi tra il 3% e il 14% di tutti i tumori polmonari in un paese, a seconda del livello medio nazionale di radon e della prevalenza del fumo.

Un aumento del tasso di cancro ai polmoni è stato osservato per la prima volta nei minatori di uranio esposti a concentrazioni molto elevate di radon. Inoltre, studi in Europa, Nord America e Cina hanno confermato che anche basse concentrazioni di radon, come quelle che si trovano comunemente negli ambienti residenziali, comportano anche rischi per la salute e contribuiscono all’insorgenza di tumori polmonari in tutto il mondo.

Il rischio di cancro ai polmoni aumenta di circa il 16% per 100 Bq/m 3 di aumento della concentrazione media di radon a lungo termine. Si presume che la relazione dose-risposta sia lineare, ovvero il rischio di cancro ai polmoni aumenta proporzionalmente all’aumentare dell’esposizione al radon.

È molto più probabile che il radon causi il cancro ai polmoni nelle persone che fumano. In effetti, si stima che i fumatori siano 25 volte più a rischio di radon rispetto ai non fumatori. Finora non sono stati stabiliti altri rischi di cancro o altri effetti sulla salute, sebbene il radon inalato possa fornire radiazioni ad altri organi, ma a un livello molto inferiore rispetto ai polmoni.

Radon negli edifici

Per la maggior parte delle persone, la maggiore esposizione al radon si verifica in casa dove le persone trascorrono gran parte del loro tempo, sebbene anche i luoghi di lavoro al chiuso possano essere una fonte di esposizione. La concentrazione di radon negli edifici dipende da:

  • la geologia locale, ad esempio il contenuto di uranio e la permeabilità delle rocce e dei suoli sottostanti;
  • i percorsi disponibili per il passaggio del radon dal suolo all’edificio;
  • l’espirazione del radon dai materiali da costruzione; e
  • il tasso di scambio tra aria interna ed esterna, che dipende dalla costruzione dell’edificio, dalle abitudini di ventilazione degli occupanti e dalla tenuta all’aria dell’edificio.

Il radon penetra negli edifici attraverso fessure nei pavimenti o alle giunzioni pavimento-parete, fessure attorno a tubi o cavi, piccoli pori in pareti a blocchi cavi, pareti intercapedini o pozzetti o scarichi. I livelli di radon sono generalmente più elevati negli scantinati, nelle cantine e negli spazi abitativi a contatto con il suolo. Tuttavia, si può riscontrare una notevole concentrazione di radon anche al di sopra del piano terra.

Le concentrazioni di radon variano considerevolmente tra edifici adiacenti, nonché all’interno di un edificio di giorno in giorno e di ora in ora. A causa di queste fluttuazioni, è preferibile stimare la concentrazione media annua di radon nell’aria interna mediante misurazioni per almeno 3 mesi. I livelli di radon residenziale possono essere misurati in modo semplice ed economico per mezzo di piccoli rivelatori passivi. Le misurazioni devono essere basate su protocolli nazionali per garantire coerenza e affidabilità per il processo decisionale. I test del radon a breve termine, eseguiti in conformità con i protocolli nazionali, possono essere utili quando si prendono decisioni in situazioni urgenti, come le vendite di case o per testare l’efficacia del lavoro di mitigazione del radon.

Ridurre il radon negli ambienti interni

Esistono metodi ben collaudati, durevoli ed economici per prevenire il radon nei nuovi edifici e ridurre il radon nelle abitazioni esistenti. La prevenzione del radon dovrebbe essere presa in considerazione quando vengono costruite nuove strutture, in particolare nelle aree soggette a radon. In molti paesi d’Europa, e negli Stati Uniti d’America e in Cina, l’inclusione di misure di protezione nei nuovi edifici è inclusa nei codici edilizi.

Alcuni modi comuni per ridurre i livelli di radon negli edifici esistenti includono:

  • aumentare la ventilazione a pavimento;
  • installazione di un sistema di raccolta del radon nel seminterrato o sotto un pavimento solido;
  • evitare il passaggio del radon dal seminterrato negli spazi abitativi;
  • sigillatura di pavimenti e pareti; e
  • migliorare la ventilazione dell’edificio, soprattutto nell’ambito del risparmio energetico.

I sistemi passivi di mitigazione possono ridurre i livelli di radon indoor di oltre il 50%. Quando le ventole di ventilazione del radon vengono aggiunte al radon, i livelli possono essere ulteriormente ridotti.

Radon nell’acqua potabile

In molti paesi, l’acqua potabile è ottenuta da fonti sotterranee come sorgenti, pozzi e pozzi. Queste fonti d’acqua normalmente hanno concentrazioni di radon più elevate rispetto alle acque superficiali provenienti da bacini idrici, fiumi o laghi.

Ad oggi, gli studi epidemiologici non hanno confermato un’associazione tra il consumo di acqua potabile contenente radon e un aumentato rischio di cancro allo stomaco. Il radon disciolto nell’acqua potabile viene rilasciato nell’aria interna. Normalmente, una dose di radon più alta viene ricevuta dall’inalazione di radon rispetto all’ingestione.

Le ” Linee guida dell’OMS per la qualità dell’acqua potabile ”  (2011) raccomandano che i livelli di screening per il radon nell’acqua potabile siano stabiliti sulla base del livello di riferimento nazionale per il radon nell’aria. In circostanze in cui si possono prevedere elevate concentrazioni di radon nell’acqua potabile, è prudente misurare le concentrazioni di radon. Esistono tecniche semplici ed efficaci per ridurre la concentrazione di radon nelle forniture di acqua potabile mediante aerazione o utilizzando filtri a carbone attivo granulare. Ulteriori indicazioni sono disponibili in ” Gestione della radioattività nell’acqua potabile ”  [2] (2018).

Risposta dell’OMS

Il radon indoor è un fattore di rischio prevenibile che può essere gestito attraverso politiche e normative nazionali efficaci. Il ” Manuale dell’OMS sul radon indoor: una prospettiva di salute pubblica ” fornisce opzioni politiche per ridurre i rischi per la salute derivanti dall’esposizione al radon residenziale attraverso:

  • fornire informazioni sui livelli di radon all’interno e sui rischi per la salute associati;
  • attuare un programma nazionale sul radon volto a ridurre sia il rischio complessivo della popolazione sia il rischio individuale per le persone che vivono con elevate concentrazioni di radon;
  • stabilire un livello di riferimento di concentrazione media annua nazionale di radon residenziale di 100 Bq/m 3 , ma se questo livello non può essere raggiunto nelle condizioni specifiche del paese prevalente, il livello di riferimento non deve superare 300 Bq/m 3 ;
  • lo sviluppo di protocolli di misurazione del radon per contribuire a garantire la qualità e la coerenza nei test del radon;
  • implementare la prevenzione del radon nei codici edilizi per ridurre i livelli di radon negli edifici in costruzione e programmi di radon per garantire che i livelli siano al di sotto dei livelli di riferimento nazionali;
  • promuovere l’istruzione per i professionisti dell’edilizia e fornire sostegno finanziario per rimuovere il radon dagli edifici esistenti; e
  • considerando l’inclusione del radon come fattore di rischio nelle strategie nazionali relative al controllo del cancro, al controllo del tabacco, alla qualità dell’aria interna e al risparmio energetico.

Queste raccomandazioni sono coerenti con gli International Basic Safety Standards (2014), co-sponsorizzato dall’OMS e da altre organizzazioni internazionali. L’OMS promuove l’attuazione di questi standard sul radon, che in ultima analisi supportano l’Agenda 2030 per gli obiettivi di sviluppo sostenibile (SDG) e l’obiettivo 3.4 sulle malattie non trasmissibili. Per aiutare a monitorare le politiche e le normative nazionali sul radon in tutto il mondo, l’OMS ha assemblato un database sul radon come parte dell’Osservatorio globale sulla salute dell’OMS.

Note a piè di pagina

1  La radioattività è misurata in unità denominate Becquerel (Bq). Un Becquerel corrisponde alla trasformazione (disintegrazione) di un nucleo atomico al secondo. La concentrazione di radon nell’aria è misurata dal numero di trasformazioni al secondo in un metro cubo d’aria (Bq/m 3 ).

https://www.who.int/news-room/fact-sheets/detail/radon-and-health#cms

OMS

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